martedì 28 marzo 2017

L'occhio del satellite...

In inverno, il buio nasconde molto di questo roccioso lembo della penisola antartica, coperta di ghiaccio; in estate, sono le nuvole di solito a bloccare la vista.

Photograph: Modis/Aqua/Nasa

Ma di tanto in tanto, di solito a gennaio o febbraio, ci può essere una pausa tra le nuvole per ottenere una buona visione dal satellite della Nasa. La penisola montuosa coperta di ghiacci si estende per 1.300 km nell'Oceano meridionale. Alcuni geologi pensano che milioni di anni fa, le montagne potevano essere collegate alle Ande.Come con la maggior parte dell'Antartide, la caratteristica che domina la penisola e l'oceano che lo circonda è il ghiaccio. C'è ghiaccio sulla terra: i ghiacciai e calotte di ghiaccio.  
Ci sono spesse lastre di ghiaccio galleggiante che si aprono a ventaglio lungo le coste: le piattaforme di ghiaccio.  
Ci sono pezzi a blocchi di ghiaccio galleggiante che si staccano a formare iceberg. 
 Infine, v'è spesso una sottile crosta di ghiaccio marino che si forma sulla superficie dell'oceano nella stagione fredda. 
 Solo una piccola percentuale della superficie della penisola è priva di ghiaccio, e in alcuni luoghi il ghiaccio è spesso fino a 500 metri. 
 Le rare aree esposte (marrone) sono rocce prevalentemente isolate e vette - nunatak - che emergono attraverso lo strato di ghiaccio.

Brano liberamente tratto da "The Guardian"


venerdì 3 febbraio 2017


La formazione dei ghiacci  dell'Antartide


Uno dei grandi misteri del mondo scientifico è come gli strati di ghiaccio dell'Antartide si siano formati così rapidamente circa 34 milioni di anni fa, al confine tra l'Eocene e Oligocene.

Antartide orientale 2007
Ci sono 2 teorie in competizione.

La prima spiegazione è basata sul cambiamento climatico globale: gli scienziati hanno dimostrato che i livelli di anidride carbonica atmosferica siano diminuiti costantemente dall'inizio del Cenozoico, 66 milioni di anni fa. Una volta che la CO2 è scesa al di sotto di una soglia critica, più fredde temperature globali hanno permesso agli strati di ghiaccio dell'Antartide di formarsi.

La seconda teoria si concentra sui drammatici cambiamenti nei modelli di circolazione oceanica. La teoria è che quando il Passaggio di Drake (che si trova tra la punta meridionale del Sud America e l'Antartide) è sprofondato drammaticamente circa 35 milioni di anni fa, si sia innescata una completa riorganizzazione della circolazione oceanica. L'aumento della separazione della massa di terra antartica dal Sud America ha portato alla creazione della potente corrente antartica circumpolare che ha agito come una sorta di barriera d'acqua ed effettivamente ha bloccato le acque più calde e meno salate del Nord Atlantico e Pacifico centrale verso la massa di terra antartica e ha consentito alle lastre di ghiaccio di formarsi. 

Nessuno ha pensato di collegare queste due spiegazioni concorrenti prima.

Un gruppo di ricercatori, guidato dagli scienziati del Dipartimento di Scienze della Terra della McGill University ora suggerisce che il modo migliore per capire la creazione di questo fenomeno è, infatti, di collegare le due spiegazioni. 
In un articolo pubblicato su questo argomento su Nature Geoscience all'inizio di questa settimana sostengono che: 
  • l'abbassamento del Passaggio di Drake ha determinato un cambiamento nella circolazione oceanica che ha portato le acque calde a dirigersi verso nord in modelli di circolazione come quelli trovati per la corrente del Golfo che attualmente riscalda l'Europa nord-occidentale. Questo cambiamento delle correnti oceaniche, con le acque più calde costrette ad andare verso nord, produce un aumento delle precipitazioni, che ha portato, a partire da circa 35 milioni di anni fa a livelli di anidride carbonica molto ridotti nell'atmosfera.
  • I livelli di anidride carbonica nell'atmosfera scesero come risultato di un processo noto come silicate weathering (in cui rocce silicee sono bagnate da precipitazioni che portano l'anidride carbonica dall'atmosfera ad essere intrappolata in  calcare:                                                           
  • CaSiO3(s) (wollastonite) + 2CO2(g) + H2O(l) → Ca2+(aq) + 2HCO3 (aq) (bicarbonato) + SiO2(aq) (silice disciolta)); 
il calo significativo di CO2 nell'atmosfera ha raggiunto una soglia in cui le lastre di ghiaccio potrebbero essersi formate rapidamente in Antartide.
Galeno Halverson insegna  presso la McGill ed è uno degli autori dell'articolo. 
Egli ritiene che nessuno abbia pensato di combinare le due teorie prima perché non è un'idea intuitiva quella di guardare come gli effetti del cambiamento dei modelli di circolazione oceanica, che si verificano su scale di tempo di migliaia di anni, avrebbero effetti sul livello globale del silicate weathering, che controlla il clima globale su scale di tempo di centinaia di migliaia di anni.
"E 'una lezione interessante per noi quando si tratta di cambiamenti climatici", dice Halverson, «perché ciò che si ottiene è un cambiamento tra due stati climatici stabili in Antartide - da non ghiacciai a ghiacciai. E ciò che vediamo è al tempo stesso la complessità dei cambiamenti climatici  e come un profondo dei cambiamento dei modelli di circolazione oceanica possa avere un effetto sugli stati climatici globali, se guardato su una scala temporale geologica. " 

Testo liberamente tratto da Geology Page 

Antartide orientale 2007

Foto originali di Graziano Scotto di Clemente.